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Archive for 11/12/10

“La definición de vida acaba de ampliarse”(Ed Weiler). Ya habían sido descubiertos estromatolitos capaces de vivir en ambientes “infernales”, tal como nos contaba MabelG, lo cual amplía las posibilidades de encontrar vida extraterrestre. Pero la noticia estos días es un descubrimiento en el Lago Mono de California que cambia o, por lo menos, obliga a replantear ciertos fundamentos biológicos: “Sabemos que algunos microbios pueden respirar arsénico, pero lo que hemos encontrado aquí es un microbio que está haciendo algo diferente, ¡construir partes de sí mismo usando arsénico!”, dijo Felisa Wolfe-Simons, del Instituto de Astrobiología de la NASA.

El carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno, azufre y fósforo son los seis elementos básicos que confieren las propiedades de la vida en la Tierra. El fósforo es parte de la estructura básica del ADN y el ARN, las estructuras que transportan instrucciones genéticas para la vida, y se considera un elemento esencial para todas las células vivas. El fósforo es el componente central de la molécula que transporta energía en todas las células (trifosfato de adenosina) y los fosfolípidos que forman todas las membranas celulares. El arsénico, que es químicamente similar al fósforo, es venenoso para la mayoría de la vida en la Tierra. El arsénico altera las vías metabólicas, porque químicamente se comporta de manera similar al fosfato.

El microbio descubierto recientemente, la cepa GFAJ-1, es miembro de un grupo común de bacterias, el Gammaproteobacteria. En el laboratorio, los investigadores lograron hacer crecer microbios del lago con una dieta que era muy pobre en fósforo, pero que incluía porciones generosas de arsénico. Cuando los investigadores quitaron el fósforo y lo reemplazaron por arsénico, los microbios siguieron creciendo. Los análisis posteriores indicaron que el arsénico era utilizado para producir los bloques de construcción de nuevas células GFAJ-1. La cuestión clave de la investigación para los científicos resultó cuando el microorganismo que fue creciendo en arsénico, incorporó en sus moléculas vitales, tales como proteínas o ADN, el arsénico en lugar del fósforo. (Science express).

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